Pourquoi Mercedes a annulé l'essai Pirelli malgré un crédit de 400 000 $.

Pourquoi Mercedes a annulé l’essai Pirelli malgré un crédit de 400 000 $.

Formule 1


Après que Valtteri Bottas ait été impliqué dans un énorme accident à Imola, l’équipe a souligné que le coût des dommages pourrait compromettre le développement plus tard dans la saison, et sauter un test de pneus prévu est une preuve supplémentaire de la façon dont les grandes équipes doivent maintenant rendre compte de chaque dollar qu’elles dépensent.

Même un « crédit » de 400 000 dollars de plafond budgétaire pour la participation au test Pirelli n’a pas suffi à Mercedes pour justifier l’envoi de sa voiture mulet et d’une équipe en France.

Le test de deux jours au Ricard, pour les pneus pluie uniquement, était l’une des trois sessions que Mercedes avait initialement accepté de faire pour aider Pirelli à peaufiner ses nouveaux produits de 18 pouces. L’équipe basée à Brackley a effectué deux jours de tests avec des slicks à Imola en avril, et une seule journée avec des pneus secs – qu’elle prévoit toujours d’effectuer – est prévue à Budapest en août.

Ferrari a pris le relais et couvrira la session de pneus pluie de la semaine prochaine. Cependant, la décision des champions du monde a laissé Pirelli préoccupé par l’impact potentiel sur son programme de développement de pneus pour les saisons futures.

Les essais de pneus ont été l’un des sujets abordés lors des discussions sur les détails du nouveau règlement financier de la F1 pour 2021. Il a été convenu qu’afin de retirer les coûts des essais de pneus du plafond budgétaire, toute équipe participant à ces essais pourrait réduire de 200 000 dollars le montant total de ses dépenses pour l’année pour chaque jour de course.

Un « crédit » de 400 000 dollars pour les deux jours d’essais au Ricard semble être un bon compromis. Cependant, Mercedes navigue si près du plafond budgétaire de 145 millions de dollars pour 2021 qu’elle ne pourrait toujours pas justifier la réalisation de ces essais, et ce pour deux raisons spécifiques.

Tout d’abord, au milieu d’une saison chargée de 23 événements, l’équipe prévoit généralement d’utiliser des mécaniciens de son équipe de démonstrateurs ou de voitures d’héritage pour remplacer les membres réguliers de l’équipe de course. Ces personnes ne sont pas concernées par le plafond des coûts, car leur travail quotidien habituel ne concerne pas le programme de course en cours.

Ils sont autorisés à contribuer quelques jours aux activités en cours – mais si cela dépasse 10% de leurs heures, l’ensemble de leur salaire relèvera du plafond, et sera donc alloué aux dépenses annuelles. Les exigences de quarantaine au retour au Royaume-Uni ajoutent à la complexité de l’envoi d’un équipage juste pour le test.

Valtteri Bottas, Mercedes F1 AMG

Valtteri Bottas, Mercedes F1 AMG

Photo par : Mercedes GP Petronas Formula One Team

Le deuxième problème concerne les coûts du moteur. Enfouie dans une annexe du règlement sportif de la F1 2021 intitulée  » périmètre d’approvisionnement en PU « , se trouve une référence peu connue au kilométrage total des essais pour l’année.

En substance, elle indique que la facture annuelle de location de PU d’une équipe couvre deux voitures pour la saison de course, plus jusqu’à 5000kms d’essais. Il ajoute : « Les PU supplémentaires ou les pièces de rechange nécessaires pour remplacer les unités hors service en raison d’un accident, de dommages ou d’une autre cause induite par le concurrent seront en dehors du périmètre de fourniture et entraîneront des frais supplémentaires. »

En d’autres termes, le coût de location de l’unité de puissance que les équipes déclarent dans leurs dépenses annuelles – et Mercedes GP paie à sa société mère Daimler AG le même chiffre que ses trois clients – ne comprend que 5000kms de tests. Si vous dépassez ce chiffre, les coûts supplémentaires des unités de puissance doivent être ajoutés à vos dépenses, ce qui vous rapproche de plus en plus de la limite du plafond.

Cette année, Mercedes a déjà effectué trois jours d’essais à Bahreïn, deux courtes journées de tournage de 100 km, et deux jours de roulage de pneus 18 pouces pour Pirelli à Imola. Elle doit encore effectuer le test de pneus d’une journée à Budapest, puis le test d’Abu Dhabi après la dernière course.

Si l’équipe avait couru au Paul Ricard pendant deux jours la semaine prochaine, elle aurait dépassé les 5000kms pour l’année, ce qui déclencherait des coûts supplémentaires de PU qui seraient alors ajoutés au total des dépenses pour la saison.

« Nous essayons de respecter le plafond budgétaire, ce qui n’est pas anodin », a déclaré jeudi Toto Wolff, le patron de Mercedes. « Et nous ne pouvions pas prendre les coûts liés au test des pneus et nous n’aurions pas été en mesure d’envoyer nos mécaniciens sur un si long voyage. »

Il convient de souligner qu’en 2021, cette situation de kilométrage n’affecte réellement que Mercedes et Ferrari, car ce sont les seules équipes qui se sont portées volontaires à l’origine pour faire cinq jours de roulage Pirelli. L’autre acteur majeur poussant près du plafond, Red Bull Racing, a choisi de ne faire que trois jours.

Ferrari a maintenant augmenté son engagement total pour les essais Pirelli à sept jours, et a donc trouvé un moyen d’absorber ces coûts de moteur supplémentaires dans le cadre de son plafond de dépenses.

De plus, l’équipe italienne est dans une situation différente de celle de Mercedes en ce qui concerne la mécanique, dans la mesure où elle utilise les gars de l’équipe de course – son équipe ira directement de Monaco au Ricard la semaine prochaine. Elle ne se trouve donc pas dans la situation complexe où l’ensemble du salaire annuel des employés de l’équipe non-F1 est soudainement soumis au plafond.

La décision de Maranello indique également que l’équipe est prête à faire tous les tours qu’elle peut avec des gommes de 18 pouces, car il y a toujours quelque chose à apprendre, même avec une voiture mulet.

« En tant que Ferrari, nous avons toujours dit que 2022 est en quelque sorte notre priorité par rapport à 2021 », déclare le patron de l’équipe Mattia Binotto. « Et tester les pneus Pirelli, aider Pirelli à développer les nouveaux pneus que nous pensons être importants pour nous.

« Heureusement, nous n’avons pas eu d’accident à Imola, donc nous avons plus d’opportunités pour Mercedes aujourd’hui, donc nous sommes heureux d’accepter et de soutenir. »

Mario Isola, Racing Manager, Pirelli Motorsport et Mattia Binotto, Team Principal Ferrari

Mario Isola, Directeur de course, Pirelli Motorsport et Mattia Binotto, Directeur de l’équipe Ferrari.

Photo par : Glenn Dunbar / Motorsport Images

Quelques jours de course sur le mouillé au profit d’une autre équipe, ce n’est peut-être pas grand-chose dans l’ordre des choses. Cependant, ce qui est important, c’est ce que la décision de Mercedes révèle sur le plafond budgétaire, et à quel point il a déjà un impact sur les opérations quotidiennes des grandes équipes.

N’oubliez pas que le plafond passera à 140 millions de dollars en 2022, puis à 135 millions de dollars en 2023, ce qui rendra l’équilibre budgétaire encore plus difficile.

Et c’est un problème potentiel pour Pirelli, car la société prévoit de mener un programme complet d’essais de développement l’année prochaine pour affiner ses pneus de 18 pouces pour leur deuxième saison en 2023. Le problème est que, surtout avec des jours d’essais hivernaux supplémentaires susceptibles d’augmenter leur kilométrage annuel, les meilleures équipes pourraient avoir du mal à justifier leur participation au programme Pirelli.

« Lorsque Mercedes est venu me voir en me disant que nous pourrions avoir un problème avec vos essais de pneus, cela a été un peu une surprise », a déclaré Mario Isola, le patron de Pirelli F1.

« Évidemment, je parle à la FIA pour en discuter, parce que si c’est un problème cette année, c’est probablement un problème aussi l’année prochaine, et nous devons trouver une solution.

« L’année prochaine, ils vont utiliser des voitures de course, pas de nouvelles voitures mulets. J’ai donc besoin de comprendre comment cela va affecter les tests de pneus. »

Isola dit que Pirelli est toujours flexible, c’est pourquoi échanger le test du Ricard avec Ferrari n’a pas été un gros problème.

« Cette année, comme d’habitude, nous avons fait un plan avec une rotation », a-t-il noté. « Offrir le test à toutes les équipes, comme nous le faisons chaque année. Toutes les équipes, sauf Williams, ont décidé de faire une voiture mulet. Il y avait donc un plan déjà convenu avec tout le monde.

« Maintenant avec cette décision pour Mercedes, heureusement nous avons trouvé la disponibilité de Ferrari pour ce test sur le mouillé, donc nous pouvons continuer notre plan de développement, comme il a été prévu, depuis le début de la saison.

« Nous sommes toujours prêts et nous devons être réactifs, mais le plafond budgétaire est quelque chose de nouveau. Mais en raison de la pandémie et des changements dans le calendrier, nous sommes déjà, je dirais, prêts à réagir à une situation similaire. Mais cette situation liée au plafond budgétaire a été un peu une surprise pour moi. »

Isola convient que, bien qu’il y ait déjà une allocation journalière de 200 000 $, d’autres mesures doivent être prises pour s’assurer que les équipes puissent prendre part aux courses Pirelli sans se soucier des conséquences du plafond budgétaire.

« Les essais de pneus pour Pirelli doivent être neutres pour les équipes », dit-il. « Les équipes se concentrent sur les restrictions dues au plafond budgétaire, elles travaillent autour de cela. Mais les essais de pneus Pirelli ne devraient pas faire partie de cette équation. Je ne dis pas qu’il est facile d’établir une règle à ce sujet, nous devons discuter de cette question.

« Il n’y a pas de solution facile, mais je suis sûr que nous trouverons une solution en travaillant ensemble, parce que c’est assez, pas étrange, mais ça n’a pas beaucoup de sens que si vous décidez de faire des essais, vous décidiez de vous retirer.

« Maintenant, s’il y a cette implication sur le plafond des coûts, nous devons trouver une solution. C’est un monde dynamique. Donc chaque jour il y a quelque chose de nouveau, et nous trouverons la solution à cela aussi, c’est sûr. »

Le test du Ricard de la semaine prochaine est important pour Pirelli, car il est l’un des trois seuls consacrés aux essais sur piste humide/intermédiaire sur une piste artificiellement détrempée.

Le premier a eu lieu avec Ferrari à Jerez en février, et le troisième avec Alpine à Magny-Cours en septembre.

Ferrari dispose désormais des jours initialement attribués à Mercedes, et sera donc responsable des deux tiers des essais des pneus pluie 2022 de Pirelli. Il sera intéressant de voir si ces connaissances supplémentaires s’avéreront avantageuses en cas de pluie la saison prochaine…

Valtteri Bottas, Mercedes F1 AMG

Valtteri Bottas, Mercedes F1 AMG

Photo par : Mercedes GP Petronas Formula One Team

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