Mahindra à la recherche d'un substitut de champion

Mahindra à la recherche d’un substitut de champion

Formule-E



Mahindra à la recherche d'un substitut de champion

Le palmarès des champions juniors de monoplaces était en pleine forme à l’hiver 2015. Stoffel Vandoorne a remporté le titre de champion de GP2 Series, Esteban Ocon était au sommet de l’arbre de GP3, Felix Rosenqvist a ajouté le Grand Prix de Macao à sa couronne de Formule 3 européenne et Oliver Rowland a remporté le titre de Formula Renault 3.5.

Ces quatre pilotes figuraient tous sur la liste de Dilbagh Gill, le patron de Mahindra Racing, lorsqu’il a voulu remplacer Nick Heidfeld, son pilote de Formule E blessé, à Punta del Este en décembre. L’Allemand se remettait d’une opération mineure des ligaments du poignet gauche, conséquence de l’arrachement du volant de sa main lors du E-Prix de Putrajaya.

« C’était assez intéressant car nous savions qu’il y aurait au moins une course à donner à un pilote pendant la convalescence de Nick », se souvient Gill. « J’ai pensé que nous devions aller récompenser un champion ».

Les débuts en électrique de Vandoorne devront attendre 2018-19 avec HWA, car il était occupé à récolter son troisième prix RACB de pilote belge de l’année. Pendant ce temps, Rosenqvist – que Gill a ensuite signé pour la saison 2016-17 pour être le partenaire de Heidfeld – a glissé vers le bas de l’ordre quand sa réponse à l’appel téléphonique, dit Gill, a été ‘Qu’est-ce que la Formule E ?’.

Quant à Ocon, Gill poursuit : « J’ai parlé à Fred Vasseur [his ART Grand Prix co-founding boss]je me souviens, pour le contacter. Il était intéressé mais n’était pas disponible. »

Il ne restait plus que Rowland, qui offrait à Gill un agréable « lien émotionnel », puisque le Britannique était l’entraîneur de l’actuel coureur de Formule 2 Jehan Daruvala.

Rowland a été choisi lorsque Vandoorne et Ocon n’étaient pas disponibles.

Photo par : Motorsport Images

Gill ajoute : « J’ai dit, ‘OK, Oliver, tu ne fais rien de tout Noël. Viens à Punta’ et il a sauté dans la voiture. C’était à la mi-décembre. Tous les championnats étaient terminés, c’était bien de se déplacer pour quelqu’un qui avait gagné un championnat pour une course unique. »

Rowland s’est rendu sur le simulateur Mahindra et s’est présenté en Uruguay, s’est qualifié en 16ème position avant de gagner trois places au drapeau. Son coéquipier Bruno Senna a abandonné avec des dégâts.

Rowland a obtenu un poste de commentateur à la télévision en Formule E grâce à sa sortie unique avant de se tourner vers la GP2 pour MP Motorsport en 2016. Il a terminé neuvième cette année-là, et a progressé jusqu’à la troisième place en 2017 avec DAMS en tant que challenger le plus proche du champion Charles Leclerc pendant une grande partie de l’année.

Gill et lui sont restés en contact, échangeant des plaisanteries par texto, avant que Rowland n’opte pour la Formule E à plein temps en 2018-19 avec Nissan e.dams. Cette relation saine et continue a ouvert la voie à un passage chez Mahindra, où il retrouvera Gill pour la campagne 2022, à la place d’Alex Lynn, vainqueur du London E-Prix.

Mais peut-être que dans leur rivalité sans amour, Ocon aurait pu devancer Pierre Gasly pour une première apparition en Formule E avant que le vainqueur de l’AlphaTauri ne se présente à New York en 2017 pour remplacer Sébastien Buemi.

Le pilote Mahindra Alexander Sims mène Oliver Rowland de Nissan e.dams à Berlin. Les deux seront coéquipiers l’année prochaine

Photo par : Motorsport Images

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