Comment le "Serpentello" a mangé Mercedes

Comment le « Serpentello » a mangé Mercedes

DTM



Comment le "Serpentello" a mangé Mercedes

(RacingNews.fr) – Le onzième serpent mangeant avec délectation une étoile Mercedes est collé au-dessus de la porte – et Nicola Larini est au sommet de sa carrière : le 12 septembre 1993, l’Italien offre à Alfa Romeo son premier titre de DTM à quatre courses de la fin sur l’Avus de Berlin. Après onze victoires, une sixième place lui suffit pour faire tomber Mercedes du trône du DTM.

Il y a 30 ans en DTM : Alfa Romeo est venu, a vu et a gagné contre Mercedes
Zoom

Pourtant, beaucoup n’avaient pas du tout prévu les nouveaux venus de Milan avant la saison. « Lors des essais hivernaux à Hockenheim, des gars m’ont abordé à l’hôtel », se souvient Larini, aujourd’hui âgé de 60 ans, dans un entretien avec RacingNews.fr. « ‘Que voulez-vous contre Mercedes?’, m’a-t-on demandé. J’ai répondu que nous étions là pour faire de notre mieux ».

Mais Larini n’a pas été pris au sérieux et a plutôt été confronté au préjugé Alfa, courant à l’époque. « Tu te souviens de l’Alfasud, qui était souvent rouillée ? », dit Larini. « Pour eux, c’était une Alfa Romeo – et non une voiture de course. C’était comme ça au début en Allemagne. Mais cela a changé après la première course ».

Pourquoi l’Alfa Romeo était supérieure dès le départ

Parce que le traditionnel coup d’envoi de la saison à Zolder début avril, également connu sous le nom de Bergischer Löwe, a été une démonstration de force des nouveaux venus : avec deux victoires de Larini sous la pluie et cinq podiums sur six, Alfa Romeo a donné à la concurrence de Mercedes un petit avant-goût de ce qui allait suivre. Et notamment une victoire contre Mercedes par 14 à 8, dont le doublé lors du dernier passage du DTM sur la boucle nord du Nürburgring.

Mais pourquoi l’exotique italienne a-t-elle connu un tel succès lors de ses débuts en DTM ? Cela avait aussi à voir avec le nouveau règlement de la classe 1, plus permissif, développé par l’ITR en collaboration avec Mercedes, Opel, Audi, BMW et Alfa Romeo pour la saison 1993 – même si, pour des raisons politiques, seules Mercedes-Benz et Alfa ont finalement participé.

Galerie de photos : Alfa Romeo 155 V6 TI : le tueur de Mercedes de la saison DTM 1993

Pendant que la firme de Stuttgart adaptait sa vieille Mercedes-Benz 190E 2.5-16 Evo 2 au nouveau règlement, le premier bolide de classe 1 de pure race était développé dans la banlieue milanaise de Settimo Milanese avec l’aide du préparateur Fiat Abarth. Il développait 420 ch et ne pesait que 1040 kilos, mais il n’était pas encore équipé de la technique de la Formule 1, qui allait plus tard provoquer une explosion des coûts et la fin de l’ancien DTM.

« Il s’agissait d’une technologie de rallye ».

« Il s’agissait en fait d’une technologie de rallye améliorée pour les circuits », explique Larini lors d’un événement organisé à l’occasion du 30e anniversaire de la voiture au musée Alfa Romeo aux portes de Milan, où le bolide peut encore être admiré aujourd’hui parmi de nombreux autres joyaux. « Bien sûr, la voiture était assez rapide pour gagner, mais la fiabilité était la clé. Je n’ai jamais eu le moindre problème. C’est parce que la voiture était simple. Elle avait encore une boîte de vitesses en H et pas de boîte séquentielle ».

La comparaison avec le rallye n’est pas un hasard : en effet, le cerveau derrière la 155 V6 TI était l’ancien ingénieur de Lancia, Sergio Limone, qui était responsable de la participation de la Lancia Delta Integrale au championnat du monde des rallyes jusqu’en 1991.

En 1992, Alfa Romeo a effectivement lancé sur le circuit une voiture inspirée de la Delta Integrale de rallye, la 155 GTA, avec laquelle Larini a remporté le championnat italien des voitures de tourisme. Pour la voiture DTM, on a certes misé en 1993 sur une nouvelle construction, mais à nouveau avec le concept à quatre roues motrices plutôt inhabituel dans le sport des voitures de tourisme, avec lequel les Italiens avaient acquis une grande expérience grâce à l’ère des rallyes. Une clé du succès ?

Encore populaire à 60 ans : Nicola Larini lors d’un fan event au musée Alfa de Varèse Zoom

« Nous étions toujours très lents dans les lignes droites, mais nous étions en revanche avantagés en termes de dégradation des pneus, car la Mercedes consommait plus de gomme », se souvient Larini. « La traction à la sortie des virages lents était également très bonne. Et la voiture était également très forte sur les freins, car nous avions moins de roues qui se bloquaient grâce aux deux différentiels ».

Le règlement allemand, un défi pour les Italiens

Pourtant, il était tout sauf facile pour les décideurs d’Alfa d’interpréter correctement le règlement. « Il s’agissait d’un championnat allemand, d’un environnement allemand et d’un règlement allemand », se souvient le pilote Giorgio Francia, qui a effectué le travail préparatoire en tant que pilote de développement, dans un entretien avec RacingNews.fr.

« Sergio Limone et Pino d’Agostino (chef des moteurs ; ndlr) y sont tout de même parvenus. Ce n’était pas évident, car non seulement le règlement était nouveau, mais en plus il était rédigé en allemand. Ils n’étaient pas sûrs, mais ils ont eu raison ».

Pour éviter tout malentendu linguistique, le team manager Claudio Cierichi avait même demandé spécialement à l’Allemand Jo Bauer, qui veille encore aujourd’hui à l’ordre en Formule 1 en tant que délégué technique de la FIA. C’est ainsi que le souhait du directeur du sport automobile de Fiat, Giorgio Pianta, de redonner à la marque filiale Alfa Romeo son lustre d’antan grâce au DTM, s’est réalisé de manière sensationnelle dès la première année.

L’astuce du pot d’échappement relevé s’est retournée contre lui

Pourtant, Mercedes a fait feu de tout bois dans sa lutte contre les Italiens. On parle même d’une tactique controversée, dont l’échappement recourbé vers le haut de la 155 V6 TI était le point central. « Il y a beaucoup d’histoires sur le design de l’échappement, mais la vérité est qu’il était trop bruyant », explique Larini en faisant référence à la limitation du bruit imposée par le règlement. « C’était donc une astuce pour réduire le bruit. Mais cela a créé un gros problème ».

L’échappement de l’Alfa Romeo a été la cible des pilotes Mercedes Zoom

En effet, les pilotes Mercedes auraient reçu des instructions ciblées pour endommager le pot d’échappement exposé de l’Alfa. « Chaque fois qu’une voiture te frappait par derrière, le pot d’échappement était comprimé », raconte Larini. Il en résultait une perte de puissance. « Mes collègues étaient toujours touchés, mais j’avais la chance d’être le plus souvent en tête ».

Mais comment Larini, qui s’est clairement positionné devant les trois pilotes Mercedes Roland Asch, Bernd Schneider et le tenant du titre Klaus Ludwig au classement général, a-t-il réussi à maîtriser des collègues de marque aussi forts qu’Alessandro Nannini ? L’ex-pilote de Formule 1, pour lequel une boîte de vitesses spécifique a été développée en raison de sa blessure à la main après le crash de son hélicoptère, a perdu du temps lors du changement de vitesse.

Et Larini a joué de ses atouts. « J’ai toujours été capable d’adapter mon style de conduite à toutes les conditions », explique Larini pour expliquer son secret. « C’est pour cela que j’étais plus rapide ».

Comment l’étoile Mercedes s’est retrouvée dans la gueule du serpent Alfa

Les onze autocollants représentant des serpents – le vert pour la victoire à la course sur invitation de Donington – sur sa voiture en témoignent également. C’est d’ailleurs le manager de l’équipe, Claudio Cierichi, qui a eu l’idée provocante d’adapter le logo Alfa, inspiré des armoiries de la ville de Milan, et de remplacer l’enfant dans la gueule du serpent par une étoile Mercedes.

Galerie de photos : Top 20 : Les meilleurs designs DTM de l’histoire

« Il avait toujours préparé un autocollant avant la course. Serpent se dit Serpente en italien. ‘Claudio, tiens le Serpentello prêt …’, se souvient Larini des dialogues d’avant-course. Il est déjà dans ma poche » !

Et le « Serpentello » montrait aussi les dents sur le plan économique : en effet, à chaque autocollant supplémentaire sur la voiture de Larini, les chiffres de vente d’Alfa Romeo en Allemagne augmentaient. Et tout d’un coup, plus personne ne parlait de la délicate voiture rouillée d’Italie.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *