Le vainqueur de la Coupe du monde laissé en plan par le nadir de Ford en BTCC.

Le vainqueur de la Coupe du monde laissé en plan par le nadir de Ford en BTCC.

Voitures de tourisme



Le vainqueur de la Coupe du monde laissé en plan par le nadir de Ford en BTCC.

Si Damon Hill remporte le championnat du monde de Formule 1 cette saison, il ne devrait pas trop s’emballer. S’il le fait, il pourrait se voir donner un petit coup de pouce par un petit Néo-Zélandais. En effet, cela fait 10 ans que le Néo-Zélandais en question – Paul Radisich – a fait équipe avec Hill dans l’équipe de Murray Taylor Racing pour le championnat britannique de Formule 3. Et c’est seulement sept ans plus tard, en 1993, que le nouveau pilote d’Auckland, âgé de 33 ans, a remporté le championnat britannique de Formule 3. son premier titre mondial de la FIA.

Cette course unique à Monza pour le grand prix du Super Touring se répète la saison suivante à Donington Park, où Radisich triomphe à nouveau pour Ford. Mais depuis, sa forme et celle de la Mondeo se sont effondrées ; en deux ans, Radisich n’a remporté qu’une seule course, il y a 16 mois.

Si ce revirement de situation le dérange, il n’en laisse rien paraître. Radisich est réputé pour être l’une des personnalités les plus faciles à vivre et les plus discrètes du championnat britannique de voitures de tourisme. D’ailleurs, il a été deux fois sur le carreau. Sa carrière en F3 a échoué en raison d’un manque de financement, puis le titre de champion américain de Formule Super Vee en 1988 – une voie potentielle vers les Indycars – est tombé à l’eau en raison de sa mauvaise forme sur piste ovale. Avec un nouveau contrat de trois ans avec Ford qui attend d’être signé, les choses ont l’air plutôt tranquilles par rapport à l’ancien temps.

« C’est la première année que nous n’avons pas eu la chance de gagner des courses et c’est une pilule amère à avaler », reconnaît-il. Mais pour ce qui est de la motivation, il faut regarder chaque course individuellement et se dire : « Hé, je dois faire de mon mieux ».

« C’est un type de motivation différent quand vous êtes au sommet. Ça vient tout seul – vous n’avez pas besoin de vous parler et de vous faire des rappels tout le temps. Quand vous êtes en fin de grille, vous devez sans cesse vous rassurer en vous disant que les choses vont s’améliorer. »

Paul Radisich ferme la marche alors que le peloton du BTCC s’élance vers Allard, Thruxton 1996.

Photo par : Motorsport Images

Et le fait de penser à l’argenterie scintillant sur le buffet de Radisich aide probablement, on peut l’imaginer.

« C’est pourquoi, lorsque le succès vient à vous, vous devez en profiter, car le lendemain, il n’est plus là », affirme-t-il. « Je ne vais pas à Donington en me disant : ‘Hé, j’ai gagné la Coupe du monde ici’. Je ne regarde pas en arrière en me disant ‘J’étais rapide ici l’année dernière et cette fois-ci je ne le suis pas’.

« C’est juste que le développement des autres concurrents a triplé alors que le nôtre a été nul. Ils ne se sont pas seulement rapprochés de notre position, mais ils nous ont laissé sur le carreau. Ford a laissé tomber la balle, et tous les autres l’ont ramassée et l’ont envoyée dans les airs. »

« L’équipe a fait de très petits changements pour l’améliorer, mais les autres équipes développent tout le temps et, avec le calendrier chargé du BTCC, il n’y a pas beaucoup de temps pour faire des tests appropriés.

La décision extrêmement tardive de Ford, l’hiver dernier, de se débarrasser de l’organisation Rouse Sport d’Andy Rouse, qui s’occupait du programme Mondeo depuis sa naissance, en faveur de la légendaire équipe de Formule 3 West Surrey Racing, n’a évidemment rien arrangé.

« Tout cela a eu un effet », reconnaît Radisich. « Parce qu’il y a eu tant de délibérations sur tout, cela a ralenti le développement et la progression de la Mondeo et nous en ressentons les effets en ce moment même.

« West Surrey traverse une courbe d’apprentissage très importante, et il est regrettable que les voitures (construites cette année par la société allemande Schubel) n’aient pas été compétitives. L’équipe a fait de très petits changements pour l’améliorer, mais d’autres équipes se développent tout le temps et, avec le calendrier chargé du BTCC, il n’y a guère de temps pour faire des tests appropriés. »

Alors pourquoi n’y a-t-il pas eu de programme de développement ? Est-ce le manque d’un budget suffisant ?

« Cela commence avec la structure, et la structure n’a pas été là cette année », explique Radisich. « Bien sûr, s’il y avait plus d’argent, il y aurait pu y avoir une voiture séparée où l’on pourrait essayer différentes choses et la faire aller plus vite, puis ce qui est appris là-bas pourrait être transféré aux voitures de course. »

Paul Radisich attaque les bordures de trottoir à Brands Hatch, BTCC 1996.

Photo par : Motorsport Images

Mais cela n’a pas été le cas, et Radisich a été condamné à une saison passée dans le brouhaha du milieu du BTCC. En conséquence, le West Surrey Racing n’a peut-être pas pu réaliser beaucoup de développement, mais au moins il a pu s’entraîner à casser des panneaux.

« Pendant les courses, je me contente de baisser la tête et de faire de mon mieux. L’inconvénient d’être au milieu du peloton est que vous voulez inévitablement aller de l’avant, et vous essayez de prendre des risques inutiles pour gagner quelques places. Parfois ça marche bien et proprement, d’autres fois non. C’est le problème quand on commence au milieu du peloton, car je suis un candidat idéal pour ne pas faire le tour !

« Dans le peloton, tout le monde a tout à gagner et rien à perdre. Il y a plus d’incidents et plus de chances que les choses arrivent, car vous êtes tous en compétition pour une place sur la route. »

C’est une situation difficile dans laquelle un pilote peut facilement se retrouver, car Radisich pense que n’importe lequel des huit hommes peut remporter le championnat avec le bon équipement. Mais ils pourraient aussi avoir du mal si la loterie des machines n’était pas aussi favorable.

« Si vous mettez les huit meilleurs pilotes dans une voiture particulière, avec un peu d’entraînement, nous serons tous assez semblables », dit-il. « Les meilleurs pilotes peuvent conduire n’importe quelle voiture rapidement et tout se résume à ce petit avantage. »

En gardant cela à l’esprit, il est intéressant d’entendre certaines des rumeurs de salaire qui circulent dans le paddock. On dit que Radisich a demandé 1,5 million de livres à Ford pour son engagement pour les trois prochaines années. Mais il refuse de donner des détails et n’admet pas qu’il est en tête du classement des salaires du BTCC.

Il sourit : « Ford s’occupe extrêmement bien de moi, mais je ne pense pas être le mieux payé. Je suis quelqu’un d’humble et je prends juste ce qu’il y a à prendre. »

Paul Radisich et Steve Robertson, son coéquipier chez Ford, s’affrontent lors de l’ouverture du BTCC à Donington en 1996.

Photo par : Motorsport Images

Ce qui, à un moment donné, a semblé être un entraînement avec Mercedes dans le Championnat international des voitures de tourisme de haute technologie.

« Norbert Haug (le directeur sportif de Mercedes) m’a dit de venir saluer l’équipe et de me faire montrer les voitures lorsqu’elles étaient à Silverstone », raconte Radisich. « Ce sont des voitures au look fantastique et tout le monde veut s’impliquer, mais l’inconvénient est que personne n’est trop sûr de la durée de cette série. »

« Nous faisons confiance à Reynard et à sa capacité à produire un bon châssis. S’il sort bien de la boîte, mon travail sera beaucoup plus facile » Paul Radisich

Au lieu de cela, il semble qu’un accord sera conclu avec Ford pour la course de la nouvelle Mondeo construite par Reynard : « Je suis très proche de finaliser un accord avec eux. Bien sûr, j’ai regardé autour de moi et j’ai eu d’autres offres, mais j’ai eu des liens très forts avec eux. La lumière au bout du tunnel semble bonne pour la saison prochaine ; les choses avancent bien. »

Ah oui. La lumière au bout du tunnel. Elle semble même éblouissante, étant donné que les châssis construits dans la base Reynard de Bicester ont gagné dès leurs débuts en Formule 3, Formule 3000, Indycars et le championnat nord-américain de voitures de tourisme (avec la Dodge Stratus construite par Reynard).

« Je ne regarde pas à travers des lunettes roses parce que les programmes vont être en retard, mais nous avons confiance en Reynard et en sa capacité à produire un bon châssis », dit-il. « Si cela sort bien de la boîte, cela rendra mon travail beaucoup plus facile. Mais de toute façon, c’est très bien de gagner la première course de 1997 – j’aimerais bien gagner la dernière course aussi. »

Paul Radisich est poursuivi dans le virage de Paddock Hill par la BMW de Roberto Ravaglia et la Vauxhall de John Cleland, Brands Hatch 1996.

Photo par : Motorsport Images

Que s’est-il passé ensuite ?

Après que Ford ait terminé à la dernière place du classement des constructeurs avec Peugeot en 1996, la seule voie possible était celle de l’ascension pour 1997. Radisich a dûment signé sur la ligne pointillée, mais la lumière espérée au bout du tunnel s’est avérée être plutôt un mirage. Le remarquable palmarès de Reynard, qui s’est imposé dès ses débuts dans d’autres catégories, n’a pas été transposé au BTCC, ni Radisich ni son coéquipier Will Hoy n’atteignant le podium de la saison, les voitures étant à nouveau livrées tardivement, sans pièces de rechange suffisantes pour mener un programme d’essais significatif.

La quatrième place du Kiwi à Brands Hatch sera le meilleur résultat de la Mondeo construite par Reynard en 1997, bien que Ford ait au moins terminé devant Vauxhall, dernier.

Ford allait terminer l’ère du Super Touring en beauté avec l’arrivée de Prodrive en 1999, mais Radisich en avait déjà vu assez. Pour un dernier coup de dé, il avait rejoint Peugeot pour 1998, mais cela s’est avéré être une grave erreur de jugement car les 406 MSD ont souffert d’un manque de fiabilité du moteur et de performances médiocres, laissant à Radisich et Tim Harvey peu de chance de faire un bon score.

Une fois de plus, la quatrième place de Radisich dans une course humide et sèche à Silverstone est le meilleur résultat de l’équipe, mais ce résultat est complètement éclipsé par Hoy qui remporte la première victoire de Ford depuis 1995 et la première victoire de la WSR en voitures de tourisme.

Il est retourné en Australie pour participer au championnat V8 Supercars avec Dick Johnson Racing en 1999 et a retrouvé le chemin de la victoire l’année suivante en terminant quatrième du classement.

Deux accidents graves au Bathurst 1000 – en 2006 et 2008 – ont mis fin à sa carrière, mais à l’âge de 58 ans, Radisich est revenu pour le championnat inaugural de TCR Nouvelle-Zélande plus tôt cette année, obtenant une cinquième place lors de ses trois sorties au Highlands Motorsport Park.

La Peugeot 406 de Paul Radisich échouée à Snetterton en 1998.

Photo par : Motorsport Images

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